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Estudiantes investigadores durante su primer día en Kentucky. De izquierda a derecha, Jessica N. Pita Aquino, Guillermo R. Díaz Ginés, Nydiana Benítez Mangual, Natalia C. Santiago Merced, Natalie López Rodríguez, Gabriela D. Talavera Santiago y Daniel Rodríguez Torres; Imagen; suministrada.
El innovador programa de verano duró ocho semanas y es posible gracias a la Fundación Nacional de las Ciencias (NSF, por sus siglas en inglés) ; al Dr. Juan F. Arratia de la Universidad Metropolitana de Puerto Rico (UMET), quien es director e investigador principal; y a cinco catedráticos de Morehead State University (MSU) en Kentucky.

Este grupo de estudiantes fue seleccionado luego de completar con éxito una serie de talleres sabatinos de investigación, los cuales les dieron las herramientas básicas que luego aplicarían durante el verano trabajando en laboratorios científicos.

Los profesores Dr. Ilsun White y Dr. Wesley White, expertos en la neurociencia de la conducta, fueron los mentores de Natalia C. Santiago Merced (estudiante de la UMET con especialidad en biomatemáticas y líder del grupo), Guillermo R. Díaz Ginés (Escuela Superior University Gardens) y Jessica N. Pita Aquino (Escuela Superior University Gardens). Este grupo trabajó con ratas como modelo humano análogo para estudiar los efectos del hambre y las drogas ilegales en su conducta y aprendizaje.

El biólogo de plantas Dr. Allen C. Risk tuvo a su cargo los proyectos científicos de Natalie López Rodríguez (Academia de la Inmaculada Concepción) y Nydiana Benítez Mangual (Escuela Superior Isidro Sánchez). Ellas midieron la tasa de crecimiento de los árboles de un bosque de Morehead, KY, y la correlacionaron con variables climáticas (precipitación, temperatura y patrones de sequía) para así predecir el futuro de los bosques del área ante el posible impacto del calentamiento global.

Los profesores de física Dr. Jennifer Birriel y Dr. Ignacio Birriel proveyeron mentoría a los estudiantes que querían investigar sobre la contaminación lumínica y la radioactividad natural en formaciones rocosas cuyos sedimentos son parte de sembrados agrícolas. Estos son Gabriela D. Talavera Santiago (Colegio Santa María del Camino) y Daniel Rodríguez Torres (Centro Residencial de Oportunidades Educativas de Mayagüez, CROEM).

El punto culminante del programa de verano fue a finales de julio, cuando todos los grupos hicieron presentaciones orales de los resultados de su trabajo y tuvieron que responder a las preguntas de los mentores y otros asistentes. Los estudiantes harán otra presentación científica el 21 y 22 de septiembre, en el simposio de investigación AGMUS 2012 en San Juan, auspiciado por el Sistema Educativo Ana G. Méndez.

El Dr. Wilson González-Espada, profesor de educación científica en física, que es originario de Caguas pero residente en Morehead, KY, fue el eslabón entre ambas universidades. "La UMET tiene acuerdos similares con universidades e instituciones de investigación en Vermont, Indiana, California, Colorado, Texas  y Massachusetts, de los cuales se han beneficiado un total de 29 estudiantes de escuelas superiores públicas y privadas de Puerto Rico. Este es el primer año que MSU recibe a estudiantes de la Isla y la experiencia ha sido fantástica. Estos muchachos estaban motivados, trabajaron durísimo y se notaba a leguas su profundo interés por la ciencia”, comentó el Dr. González Espada.

Claro que no todo fue trabajo y ciencia. Ricardo Nazario Colón, también de descendencia boricua y director de la Oficina de Actividades Estudiantiles, Liderazgo e Inclusión, logró conseguir fondos para que los estudiantes hicieran giras educativas. Estos se adentraron a las cavernas Carter, vieron la ecología del lago "Cave Run" y el acuario de Newport, y disfrutaron del Museo de Ciencia de Cincinnati y el bosque "Natural Bridge."

Experiencias de investigación como ésta de seguro mostrarán a los participantes los retos y responsabilidades reales de la investigación científica, lo que indudablemente los motivará aún más a escoger carreras en ciencias y matemáticas.




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