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Alumna de UPR Río Piedras publica investigación sobre alta mortalidad de corales en Culebra

      
Corales; Imagen: suministrada
Corales; Imagen: suministrada

El estudio, de la autoría de Raisa Hernández Pacheco, fue parte de la tesis doctoral de la estudiante graduada del Departamento de Biología de la Universidad con especialidad en Ecología de Arrecifes de Coral. Este texto encabezó la portada de la edición del 20 de enero de la revista científica Ecosphere, publicación de libre acceso, de la Ecological Society of America, la sociedad de ecología más prestigiosa de los Estados Unidos.


La investigación se centra en estudiar el impacto que el fenómeno de blanqueamiento tiene en el principal constructor de arrecifes en el Caribe, el coral Montastraea annularis. Para ello, analizaron los corales de la playa Carlos Rosario, localizada en el Canal Luis Peña en la Isla de Culebra. Según Hernández Pacheco, el blanqueamiento de coral se da cuando la simbiosis entre el coral y las algas, que viven dentro de éste (zooxantelas), se separan físicamente, provocando que el coral se vea blanco. Debido a que los productos fotosintéticos del alga son parte importante de la dieta diaria del coral, el blanqueamiento prolongado y masivo representa un riesgo para los arrecifes de coral.


"En el 2005 hubo un blanqueamiento masivo, sin precedentes en la región noreste del Caribe que provocó alta mortalidad de varias especies de corales. Entre estas especies se encuentra Montastraea annularis, el cual es uno de los principales constructores de arrecifes de la región. Junto con el Dr. Alberto M. Sabat, miembro de la Facultad de Biología, y el Dr. Edwin A. Hernández-Delgado, investigador afiliado, llevé a cabo un estudio demográfico para poder examinar cómo varió la demografía de este coral antes, durante y luego del evento de blanqueamiento de 2005. Además, llevamos a cabo una simulación estocástica para predecir el destino de la población, bajo distintas probabilidades anuales de blanqueamiento", indicó Hernández Pacheco, quien cursa su tercer año de doctorado y aun espera por culminar su trabajo final de tesis.


"Nuestro estudio reveló que la demografía de Montastraea annularis es altamente sensible al blanqueamiento, ya que éste provocó que la tasa de crecimiento de la población estudiada cayera significativamente por dos años consecutivos luego del evento. La simulación estocástica predijo que con un porcentaje mayor de 6% de probabilidad anual de blanqueamiento, la población de Montastraea annularis decrecería más de 50% luego de 100 años de proyección. Sólo con probabilidades anuales de blanqueamiento menos de 5% la población se mantendría viable", añadió Pacheco.


Según la estudiante graduada, el evento de blanqueamiento masivo de 2005 se debió a las altas temperaturas en el mar asociadas al cambio climático, por lo que puede estimar que, si los patrones en el alza en la temperatura superficial del mar siguen como se ha predicho, las poblaciones de corales, a través de todo el planeta, están altamente amenazadas. Pacheco, asegura que el trabajo logrado concluyó que los planes de manejo y conservación para corales susceptibles al cambio climático deben tener impactos a niveles globales, no sólo locales, en donde la reducción de los gases de invernadero sea viable.


Para leer el estudio completo, los interesados pueden acceder gratuitamente a: http://www.esajournals.org/doi/full/10.1890/ES10-00065.1


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