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Puerto Rico continúa aportando a investigaciones sobre VIH

      
A finales del siglo pasado, experimentos realizados con monos en Puerto Rico aportaron a un mayor conocimiento sobre el contagio del VIH Fuente: Imagen Suministrada
A finales del siglo pasado, experimentos realizados con monos en Puerto Rico aportaron a un mayor conocimiento sobre el contagio del VIH Fuente: Imagen Suministrada
A principio de 1990 y con una subvención de los Institutos Nacionales de la Salud (NIH, por sus siglas en inglés), el Laboratorio de Virología delRecinto de Ciencias Médicas de la Universidad de Puerto Rico (RCM) comenzó a trabajar con los virus que producen Síndrome de Inmunodeficiencia Adquirida (SIDA) en los monos Rhesus. Estos se conocen como los Virus de Inmunodeficiencia en Simios (VIS) y son muy similares al Virus de Inmunodeficiencia Humana tipo 2 (VIH-2).  

Una tremenda casualidad llevó al Laboratorio a un importante descubrimiento sobre el VIS. Uno de los investigadores dejó unas células que habían sido infectadas por el VIS por varias semanas en una incubadora. Al examinar esas células bajo un microscopio, los científicos observaron que estaban vivas y creciendo normalmente. Esto era contrario a lo esperado, ya que el VIS, como el VIH, mata a la célula que infecta.

El equipo del Laboratorio de Virología investigó la razón de este fenómeno por varios años, y descubrió que estas células que sobrevivieron la infección de VIS estaban infectadas con un virus defectuoso que no las mataba. A su vez, las células producían ese virus defectuoso en grandes cantidades y eran inmunes a la re-infección del VIS.

Un defecto genético hace que este VIS no infecte apropiadamente, ni mate a las células del Rhesus. Sin embargo, este virus defectuoso contiene casi todos los antígenos (moléculas que causan una reacción inmune y la producción de anticuerpos) del VIS normal, haciéndolo un candidato ideal de estudio para el desarrollo de una posible vacuna contra el VIS y eventualmente contra VIH-2.

Estas partículas del VIS defectuoso y las células que las producen fueron patentadas en 1995 por el Recinto de Ciencias Médicas, y hoy día son utilizadas por científicos locales e internacionales. Además de ser una gran contribución para avanzar el entendimiento y el tratamiento del VIH, este descubrimiento le ha asegurado subvenciones millonarias y reconocimientos al Laboratorio, sus investigadores y la Universidad.

Exploración en la actualidad

Actualmente, en colaboración con el Dr. Luis Montaner del Wistar Institute en Philadelphia, el Laboratorio de Virología está usando las partículas defectuosas del VIS como modelo para entender por qué hay gente que, a pesar de tener un comportamiento de alto riesgo, no se infecta con el VIH.

Aún se desconoce el mecanismo que opera en esta protección contra la infección. Se sabe que no es genético y que tampoco se debe a defensas inmunes específicas contra VIH. Aparentemente, se trata de una protección transitoria contra el VIH.

La hipótesis de los científicos del RCM y el Wistar es que el sistema de inmunidad natural juega un rol crítico en este proceso. Es posible que, tal como las células de Rhesus infectadas con VIS defectuosos, estos pacientes hayan sido expuestos a partículas defectuosas de VIH, las cuales podrían tener un rol en inducir esta protección transitoria contra la infección de VIH.

El Laboratorio de Virología tiene un diverso portafolio de investigación sobre el VIH. Por ejemplo, desde el 2001, el Laboratorio ha dirigido (en colaboración con el Dr. José Lasalde de la UPR, Recinto de Río Piedras) el programa de NeuroSIDA.

Es sabido que el VIH penetra el cerebro en cuestión de semanas luego de una infección. Esto produce manifestaciones neurológicas muy severas en los pacientes afectados y aun en aquellos que reciben antirretrovirales.  

Sin intervención médica apropiada, el virus puede producir demencia en casi el 30% de las personas infectadas.

El programa de NeuroSIDA (SNRP, por sus siglas en inglés) estudia los mecanismos que usa el virus de SIDA para llegar al cerebro y producir estas manifestaciones neurológicas. Las importantes investigaciones realizadas por el programa de NeuroSIDA son subvencionadas por los NIH y cuentan con la Dra. Barre-Sinoussi, descubridora del virus de SIDA y Premio Nobel en Medicina, como asesora científica del programa SNRP.

De Puerto Rico para el mundo

Durante los últimos 30 años, el Laboratorio de Virología ha hecho importantes contribuciones al conocimiento mundial sobre el virus del SIDA, publicando artículos en revistas científicas internacionales; participando en numerosas conferencias nacionales e internacionales; y obteniendo más de $60 millones en fondos federales competitivos para la UPR.

Esta extraordinaria labor es un esfuerzo en equipo del personal del RCM y del Recinto de Río Piedras, incluyendo las Facilidades de Investigación con Animales, y el Centro de Primates. Esperamos que en los próximos 30 años, mediante el continuo y necesario trabajo científico en equipo con investigadores locales y del exterior, el Laboratorio pueda seguir aportando los conocimientos necesarios para combatir eficazmente la pandemia causada por el VIH.

El autor es Director del Laboratorio de Virología, Departamento de Microbiología, Investigador Principal del Programa SNRP-NeuroSIDA, UPR-RCM y miembro de Ciencia Puerto Rico.

Esta es la segunda de dos notas publicadas en conmemoración de los 30 años del descubrimiento del VIH. Mira la primera parte: A 30 años de descubrirse el VIH



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